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Le fait que les cheveux blanchissent à un certain moment de la vie est somme toute naturel. Mais pourquoi ? Et à quel âge ? Et est-ce normal ou est-ce pathologique ? Faisons ensemble un petit tour d’horizon sur les cheveux blancs.

Cheveux blancs : une histoire de pigment

Le cheveu est constitué essentiellement :

  • D’une protéine que l’on appelle kératine dure, par opposition à la kératine souple qui constitue l’épiderme.
  • De mélanine, qui donne à la peau et aux cheveux leur couleur.
  • De mélanocytes, très grosses cellules qui se situent au niveau de l’épiderme profond, à la frontière entre l’épiderme et les papilles dermiques. Au niveau du cheveu, les mélanocytes sont concentrés à la racine, dans la zone de jonction avec le derme.
  • De mélanosomes, produits par les mélanocytes, qui sont chargés de la précieuse mélanine, le pigment de la peau. Les mélanosomes sont distribués aux cellules de kératine en formation, les kératinocytes, et leur confèrent ainsi leur couleur dès leur naissance.

Causes des cheveux blancs

Avec le temps s'installe la canitie, un phénomène naturel qui est l'apparition de cheveux blancs. Le phénomène est le suivant :

  • Avec l'âge, les mélanocytes ne parviennent plus à produire de mélanosomes.
  • Au lieu de pousser coloré, le cheveu va pousser blanc.
  • Cependant, il existe encore au niveau du bulbe pileux des mélanosomes en parfaite santé, mais qui ne parviennent plus à transmettre leur mélanine au bulbe pileux.
  • En fait, le système « bloque ». Comme si la communication entre les mélanocytes et les kératinocytes du cheveu était coupée.

Ce phénomène demeure encore mystérieux. Peut-être que le jour où on le comprendra, on sera à même d'empêcher les cheveux de blanchir…

Cheveux blancs : cycle pilaire

Les cheveux que l'on voit en permanence sur notre tête ne sont pas toujours identiques. Ils poussent de façon cyclique, en plusieurs phases, tout au long de la vie. Chaque cheveu connaît à peu près 15 cycles tout au long de la vie.

Ainsi, il se peut que le cheveu soit coloré sur toute sa longueur, mais blanc à sa racine. Ceci est dû au fait que le cheveu pigmenté est en fin de cycle pilaire, et qu’un cheveu dépigmenté, nouveau, commence à pousser.

Âge, sexe et influence du stress sur les cheveux blancs

À quel âge ?

L’âge auquel les premiers cheveux blancs apparaissent est très variable. Il se situe autour de 35 ans. Mais il est surtout héréditaire :

  • certaines personnes verront comme leurs parents leurs premiers cheveux blancs apparaître dès l’âge de 25 ans ;
  • d’autres verront les premiers fils blancs courir dans leur chevelure à l’âge de 50 ans.

Hommes et femmes : quelle différence ?

Il n’y a pas de différence entre les cheveux blancs chez les hommes et chez les femmes, hormis le fait que les cheveux des femmes poussent plus vite.

Par contre, l'utilisation de teintures colorante, à base de crème oxygénée active le processus de blanchissement.

Et les traumatismes ? Et le stress ?

« Cette histoire me fait pousser des cheveux blancs… ». La sagesse populaire attribue diverses causes, plutôt négatives d'ailleurs, aux cheveux blancs.

Le fait que le stress, ou un fort traumatisme, puisse faire blanchir les cheveux très rapidement, se nomme la canitie subite. Il n’a jamais été prouvé scientifiquement, mais a été observé sur des individus ayant subi un choc. Il est fort possible que certains événements de la vie perturbent des mécanismes naturels et accélèrent le processus de vieillissement.

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